Noël et concerts classiques vont de pair comme les traîneaux et les rennes. Qu’il s’agisse de la grandiosité divine de Haendel Messie ou la fantaisie flamboyante de Tchaïkovski Casse-Noisette, il existe une vaste gamme de favoris bien-aimés auxquels faire appel lorsque le solstice hibernal arrive. Avec autant de matériel usé et séculaire parmi lequel choisir, il serait compréhensible que les concerts de musique classique d’Atlanta jouent un jeu sûr et s’en tiennent aux favoris du public, bien loin des domaines de l’avant-garde et de l’expérimental.

Mais vendredi soir dernier à la First Presbyterian Church d’Atlanta, le programme “Harp for the Holidays” a démontré pourquoi les concerts de vacances n’ont pas à être prévisibles et sûrs. Le trio de harpes audacieux mais toujours captivant de Challenge the Stats, les artistes en résidence de l’église, a innové en faisant la promotion de la diversité ethnique dans la musique classique. Le concert a réussi à se situer dans deux cercles – les royaumes chaleureux et invitants de la familiarité saisonnière ainsi que le monde audacieux et fascinant de l’ethnomusicologie.

Angelica Hairston, harpiste d’Atlanta et fondatrice de Challenge the Stats, a ouvert l’événement avec une performance solo de « Navajo Vocable no. 4 », l’œuvre du pianiste et compositeur navajo Connor Chee. Alors que son travail relève sans aucun doute des parapluies de genre contemporains du « new age » et de la « musique du monde », le style de composition de Chee est enraciné dans les traditions musicales amérindiennes de son ascendance.

Il y a un aspect contemplatif et hypnotique dans son travail qui se traduit bien par la nature palpitante de la harpe. Hairston a bien capturé cette qualité dans sa performance, qui a créé un ton délicat et intime pour la soirée dans son ensemble. Hairston a interprété cette pièce et plusieurs autres compositions de Connor Chee sur son album de 2021 Le Piano Navajo (Revisité), une mention claire du compositeur lui-même.

Hairston fut bientôt rejoint par Robbin Gordon-Cartier, président de la North Jersey Chapter de l’American Harp Society, et le Dr Mallory McHenry, professeur de harpe à la Butler School of Music de l’Université du Texas à Austin. Le trio était un combo terre-à-terre et relatable, chaque membre apportant une présence imposante et une aura joyeuse à ce qui était autrement une exploration de la musique méditative et insulaire.

Le trio a interprété une autre œuvre de Chee, la première mondiale de “Pathways for Three Harps”. Chee équilibre bien les possibilités tonales de la harpe avec une mélodie pentatonique sérieuse se développant dans le registre médian, des cycles d’arpèges le long du haut et un accompagnement de basse solennel et doux. Le résultat a été une œuvre qui a élargi le potentiel évoqué dans l’œuvre solo précédente avec un grand effet.

Robbin Gordon-Cartier
Pendant le concert, Robbin Gordon-Cartier a partagé une histoire obsédante de préjugés qu’elle a vécus en tant que harpiste noire dans un monde de musique classique majoritairement blanc. (Photo de D. Henson-Conant)

Alors que le travail fascinant et innovant de Chee aurait facilement pu occuper l’ensemble du plateau, le trio a changé de vitesse vers un territoire plus adapté aux saisons avec “Winter Holiday for Three Harps” de la compositrice afro-américaine du milieu du siècle Betty Jackson King. L’œuvre s’adresse à ce que l’on pourrait considérer comme de la musique de harpe « traditionnelle » : des arpèges en cascade et un contrepoint angélique scintillant. Cela a servi de belle pièce de transition dans les favoris saisonniers et une opportunité pour Hairston et sa compagnie de présenter un niveau de chimie et d’interaction qui démentait leur temps de répétition limité.

La soirée s’est poursuivie avec des rotations originales sur les favoris de la saison – “We Three Kings” était plein d’embellissements mélodiques et d’expérimentation d’accords qui ont transformé le vieux châtaignier en un voyage à travers les royaumes captivants du modernisme harmonique. “Silent Night” a été arrangé par Brandee Younger et portait une palette harmonique de jazz complète avec les accords de septième, des voicings étendus et un sens du swing doux qui a donné une nouvelle vie à l’un des classiques les plus durables de la saison des fêtes.

Le seul moment négatif est venu avec l’inévitable segment de chant du public. Il semble qu’aucun concert classique de Noël ne soit complet sans un drone moribond de la foule mal préparée. Il y a une raison pour laquelle le mot “audience” est dérivé du latin signifiant “écouter” et cette raison est toujours renforcée lorsque l’aura divine d’un concert de Noël est réduite à des chants amateurs.

Malgré toute sa chaleur joyeuse, il y avait un aspect éducatif à la soirée qui mérite d’être commenté, en particulier pour la façon dont il a été géré. La harpe est un symbole poignant de l’objectif plus large de Challenge the Stats : tout comme le monde classique compte un nombre particulièrement restreint de participants noirs et hispaniques, la harpe est souvent mise à l’écart également dans le grand orchestre.

Hairston, Gordon-Cartier et McHenry ont partagé des histoires sur leurs expériences en tant que femmes noires dans le monde hautement anglicisé de la musique classique. L’une des anecdotes est particulièrement pénétrante : Gordon-Cartier, l’aînée du trio, raconte ses expériences de jeune fille lors de récitals de harpe. Elle a terminé de jouer son morceau lors d’un concert, seulement pour voir la mère blanche de l’interprète suivant venir essuyer l’instrument avant de permettre au concert de continuer.

Leurs histoires étaient un rappel doux mais inébranlable que la guérison des divisions raciales dans notre pays sert un bien encore plus grand et souvent négligé : le potentiel de nouvelles idées et de traditions bien établies pour travailler ensemble dans la création d’une musique incroyable.

Challenge the Stats poursuivra sa résidence à la First Presbyterian Church d’Atlanta le 16 janvier avec Trials to Triumph: MLK Celebration avec le bassoniste Andrew Brady.

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Jordan Owen a commencé à écrire sur la musique professionnellement à l’âge de 16 ans à Oxford, Mississippi. Diplômé en 2006 du Berklee College of Music, il est guitariste professionnel, chef d’orchestre et compositeur. Il est actuellement le guitariste principal du groupe de jazz Other Strangers, du groupe de power metal Axis of Empires et du groupe de death/thrash metal mélodique Century Spawn.



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