Martha Graham était – et est – fascinante. Mais rarement un biographe a-t-il autant étendu notre connaissance de sa vie et de son époque que Neil Baldwin dans son nouveau livre, Martha Graham : Quand la danse est devenue moderne. Dans une récente série de trois présentations (deux dans la série Graham Studio et une à la New York Public Library for the Performing Arts), il a parlé de ses recherches, et la Martha Graham Dance Company a montré des images d’archives de Mystères Primitifs (1931) ainsi que des performances live de deux solos emblématiques : Ekstasis (1933) et le solo de la sorcière de Médée de Grotte du coeur (1946).

Interviewé par Janet Eilber, directrice artistique de la Martha Graham Dance Company, Baldwin a parlé de son épiphanie en regardant l’associée artistique senior Denise Vale diriger une répétition de «Steps in the Street», de la chronique (1936), à l’Université d’État de Montclair. En tant qu’écrivain dont le domaine est le modernisme américain, il s’est rendu compte que Graham était le «tissu conjonctif» dans son étude du modernisme, que son travail était crucial pour comprendre cette période de l’histoire américaine. Mais il lui a fallu quatre ans pour trouver le courage de contacter la société Graham. Après avoir écrit des biographies sur Thomas Edison, l’artiste Man Ray et le poète William Carlos Williams, il a déclaré : « J’ai passé ma vie ici [pointing to his head] et maintenant je le sens ici [pointing to his gut].”

Eilber et Baldwin ont décidé d’expérimenter la lecture et la danse. Il a lu sa description du chef-d’œuvre de Graham Mystères Primitifs tandis qu’un film granuleux de 1964 montrait une section de groupe avec Yuriko en tant que Vierge. Le timing de ses paroles nous a permis de voir certaines images (par exemple, tendre la main vers une croix lointaine) que nous aurions pu manquer, et d’apprécier à quel point ce rituel est simple et bien conçu.

Une femme est assise avec un microphone à côté d'un homme qui lit un livre dans un microphone.  À côté d'eux se trouve un grand écran qui montre une image en noir et blanc d'une danse de Martha Graham avec quatre groupes de trois personnes.
Janet Eilber et Neil Baldwin devant un film de Mystères Primitifs avec Youriko. Photo d’Emma Brown, avec l’aimable autorisation de la Bibliothèque publique de New York.

C’était excitant de voir les solos de Graham interprétés par de superbes danseurs dans des espaces intimes. Dans le sensuel Extase, réimaginée par Virginie Mécène, Natasha M. Diamond-Walker s’est produite au studio Graham, bougeant comme si elle moulait l’argile de son corps. Au Bruno Walter Auditorium de la New York Public Library, Anne Souder a adopté une approche un peu plus percutante. Dans les deux cas, la sexualité restreinte a donné un sens dramatique accru aux conceptions angulaires du corps. D’un autre côté, la danse post-meurtrier de Médée est si effrayante psychologiquement qu’Eilber a plaisanté en disant qu’elle et Baldwin devaient quitter l’espace parce qu’elle savait que ce solo lui faisait peur. Leslie Andrea Williams, au studio Graham, et Xin Ying, à la bibliothèque, ont donné différentes nuances aux frissons de tout le corps de cette danse folle et obsessionnelle.

Bien que le livre compte plus de 500 pages, il ne couvre que la première moitié de la longue vie de Graham, lorsqu’elle créait activement de la danse moderniste pour la scène de concert. Bien que Baldwin ne puisse pas offrir la connaissance de première main de Stuart Hodes Sur scène avec Martha Graham, il fournit un contexte intellectuel fascinant pour son travail. Le livre de Baldwin parle de “comment l’écosystème de son époque a nourri son génie”, a expliqué Eilber. Bien sûr, il y a beaucoup dans le livre sur ses relations avec Louis Horst et Erick Hawkins, mais vous apprendrez également comment la lecture de Schopenhauer, Nietzsche, Joseph Campbell et Carl Jung a affecté la jeune artiste de danse.

Martha Graham, vêtue d'une longue robe blanche, se tient entourée d'un groupe de danseuses en robes noires, à genoux de chaque côté d'elle et debout, les bras levés derrière elle.
Martha Graham et compagnie dans Mystères Primitifs. Avec l’aimable autorisation de MGDC.

En tant que poète, Baldwin a trouvé son propre terrain d’entente avec Graham. « La poésie se fait », dit-il. “La poésie m’a aidé à accepter la danse.” Il était particulièrement joyeux lorsqu’il parlait de sa découverte des écrits de Graham au lycée. Il a qualifié les nouvelles de l’adolescent de “brillantes”. Elle a également dirigé l’équipe de basket-ball de ses filles ! Ainsi, les côtés intellectuel et physique d’elle étaient déjà actifs. Des années plus tard, ces deux côtés ont interagi avec un dynamisme qui a fait irruption dans le modernisme de la danse. Ces trois événements faisaient partie des efforts continus d’Eilber pour donner une gamme de points d’entrée dans l’œuvre monumentale de Graham. (Le 100e anniversaire de l’entreprise n’est que dans quatre ans !) Pour tous ceux qui ont soif de lire sur Graham et son monde – ou « l’écosystème », comme l’a dit Eilber – ce livre sera stimulant et satisfaisant.

By 5int9