“De nombreux [Black] les danseurs n’ont jamais eu la plate-forme et la liberté de parler comme je le fais – et ont toujours un travail », a déclaré Misty Copeland ArtsATL récemment.

On a beaucoup écrit sur Copeland, le premier danseur de ballet noir promu au poste de directeur de l’American Ballet Theatre. Comment elle a eu une enfance instable dans le sud de la Californie, vivant à un moment donné dans un motel avec sa mère et ses cinq frères et sœurs. Comment son professeur de ballet l’a encouragée à poursuivre une carrière dans une forme d’art qui est encore majoritairement blanche. Comment elle a joué dans un clip vidéo de Prince et une publicité Under Armour et a été nommée l’une des Temps les 100 personnalités les plus influentes du magazine en 2015.

La plupart des danseurs de ballet trouvent que la scène est leur lieu de confort, pas la sphère publique. Mais Copeland, maintenant âgé de 40 ans et marié avec un nouveau bébé, n’est pas votre danseur de ballet habituel. Avec l’aide de la manager Gilda Squire, elle a utilisé sa célébrité pour dénoncer le racisme dans le ballet dans d’innombrables interviews et apparitions publiques.

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Copeland en tant que “Firebird” dans la production du ballet de l’American Ballet Theatre (Photo de Rosalie O’Connor)

Elle a fait l’objet d’un documentaire, L’histoire d’une ballerineet a écrit plusieurs livres, dont ses mémoires de 2014, La vie en mouvement : une ballerine improbable. Il y a même une Misty Barbie. “Gilda a vu quelque chose en moi”, dit Copeland. “Elle et moi avons un objectif commun d’apporter le ballet à plus de gens et de le diversifier. C’est mon objectif depuis le premier jour et il n’a jamais faibli.

Copeland est sur la route pour promouvoir son nouveau livre, Le vent dans mon dos. Elle sera à Decatur le 2 décembre lors d’un événement du Georgia Center for the Book qui se tiendra à la First Baptist Church de Decatur. Angela Harris, directrice artistique exécutive de Dance Canvas, animera la conversation. L’événement est complet mais une liste d’attente est disponible.

L’approche de Copeland n’est pas conflictuelle ; au lieu de cela, elle éduque et inspire, visant à mettre en lumière le racisme qui tache la forme d’art. Dans son livre, elle célèbre son amitié avec Raven Wilkinson, une ballerine noire qui a dansé avec le Ballet russe de Monte-Carlo dans les années 1950 et 1960.

Le Ballet Russe de Monte Carlo a fait de nombreuses tournées aux États-Unis, notamment à Atlanta en 1957, où Wilkinson a connu l’humiliation du racisme. Elle était la seule danseuse de couleur de la compagnie, écrit Copeland. Le directeur de l’hôtel où l’entreprise était réservée a insisté pour qu’elle n’y reste pas. C’était réservé aux Blancs. Fatiguée de ces indignités et d’autres, Wilkinson a déménagé en Europe et a poursuivi sa carrière avec le Ballet national néerlandais.

Malgré l’engagement de Copeland et la célébration de Wilkinson dans le livre, il y a un sentiment dans des segments du monde du ballet noir que la célébrité de Copeland est une épée à double tranchant.

Selon Harris, qui soutient Copeland et adore la regarder jouer : “Bien que nous devrions absolument célébrer ses réalisations, nous devons également faire attention à ce que la lumière que les médias éclairent sur Misty n’atténue pas la lumière sur tous les incroyables Black ballerines qui l’ont précédée et toutes celles qui sont actuellement là-bas.

Nena Gilreath, co-fondatrice et co-directrice artistique de la Ballethnic Dance Company d’Atlanta avec Waverly T. Lucas II, est également une partisane de Copeland et de son travail, mais est frustrée que les danseurs et les éducateurs aiment son travail toute sa vie mais sont peu connus. en dehors de leur communauté immédiate. « C’est dommage qu’il faille vous découvrir pour mettre en lumière ce que nous faisons depuis le début », dit-elle. «Mais Misty est une danseuse talentueuse. Elle a une énorme plate-forme. Elle a payé sa cotisation et elle a pu utiliser son talent et sa plateforme pour faire avancer les choses.

Gilreath est ravie de voir Copeland travailler avec des danseurs du Dance Theatre of Harlem – par exemple, elle a organisé des festivals avec la compagnie et participé à des panels avec l’ancienne ballerine du Dance Theatre of Harlem Virginia Johnson au Jacob’s Pillow.

Gilreath et Lucas ont joué avec cette compagnie pendant plusieurs années avant de quitter New York pour rejoindre l’Atlanta Ballet dans les années 1970. Après un bref passage dans la compagnie sous la direction de Robert “Bobby” Barnett, l’équipe mari et femme a réalisé que créer leur propre compagnie était le seul moyen de donner aux danseurs noirs d’Atlanta un endroit pour s’entraîner et se produire.

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Copeland avec son mentor Wilkinson, qui en 1957 s’est produit à Atlanta avec le Ballet Russe de Monte Carlo (Photo avec l’aimable autorisation de Mark Seliger)

Copeland dit que Wilkinson, décédée en 2018, l’a encouragée à se voir comme faisant partie d’un ensemble plus vaste – comme quelqu’un qui peut s’exprimer d’une manière que la danseuse plus âgée ne pourrait jamais. Wilkinson a enseigné à Copeland les danseurs noirs qui l’ont précédée et sur les épaules desquels elle danse; elle sent maintenant qu’elle a la responsabilité de partager leurs histoires de toutes les manières possibles.

Le vent dans mon dos est un véhicule, mais Copeland est omniprésent sur les réseaux sociaux ; elle compte 1,8 million d’abonnés rien que sur Instagram. C’est l’une des nombreuses plateformes où elle démontre son engagement à changer le paysage du ballet pour les générations futures.

Copeland et de nombreux leaders de la danse noire estiment que la diversification des compagnies de ballet américaines ne se fait pas assez rapidement. Selon Harris, il reste encore énormément de travail à faire. Copeland veut résoudre le problème en étant une ressource et en engageant des conversations potentiellement difficiles avec des compagnies de ballet à travers les États-Unis. “C’est la meilleure façon d’utiliser mon pouvoir”, dit-elle.

Elle espère également que sa nouvelle initiative, Ballet Explorations: Ballet Offers Leadership Development (BE BOLD), fera une différence. Lancé en septembre par la Fondation Misty Copeland, le programme propose des cours de ballet gratuits pour les enfants noirs et latinos.

Pour l’instant, il n’est opérationnel que sur cinq sites du Bronx, mais Copeland espère l’étendre à d’autres villes, peut-être Atlanta, où se trouve le Boys & Girls Clubs of America. Soutenir les jeunes étudiants en ballet est la première étape de la création d’un plus grand bassin de danseurs noirs parmi lesquels les compagnies peuvent embaucher, explique-t-elle.

“Il ne s’agit pas nécessairement de créer la prochaine superstar du ballet, même si ce serait formidable”, dit-elle. “C’est pour donner aux jeunes les outils nécessaires pour devenir des leaders dans leurs communautés et utiliser la beauté, la force, l’endurance et la grâce que vous obtenez dans le ballet.” C’est un moment de cercle parfait pour Copeland – elle a été initiée au ballet par le biais d’un Boys & Girls Club à San Pedro, en Californie.

Former des jeunes de couleur et préparer les plus talentueux à une carrière de ballet, dit Copeland, signifie également que les écoles de ballet doivent embaucher des professeurs de couleur qui peuvent nourrir les élèves et ne pas les rejeter. Elle a eu la chance d’avoir un professeur qui l’a encouragée, mais les danseurs noirs et bruns se font souvent dire par leurs professeurs que le ballet n’est pas un espace pour eux, dit-elle. Elle a également eu des conversations dans des communautés de couleur qui révèlent que de nombreux Afro-Américains pensent que le ballet n’est pas pour eux. “Nous devons leur donner l’opportunité de tomber amoureux de cette forme d’art.”

Copeland est en congé de l’American Ballet Theatre (ABT) et prévoit de revenir pour la saison 2023-24. “ABT est la compagnie de ballet nationale américaine et il y a beaucoup de travail à faire pour que nous reflétions l’Amérique au sein de la compagnie”, dit-elle. «Les entreprises doivent consacrer du temps et faire des recherches lorsqu’elles font venir des danseurs et ne pas utiliser les mêmes excuses: la piscine est petite; il n’y a pas assez de danseurs noirs là-bas.

“Nous sommes là-bas.”

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Gillian Anne Renault a été une ArtsATL collaboratrice depuis 2012 et rédactrice en chef pour Art+Design et Danse depuis 2021. Elle a couvert la danse pour la Los Angeles Daily News, examinateur du Herald et Actualités des ballets, et sur des stations de radio telles que KCRW, la filiale de NPR à Santa Monica, en Californie. Il y a de nombreuses années, elle a reçu une bourse NEA pour participer au programme Dance Criticism de l’American Dance Festival.



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